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Building innovation capacity in the public sector: How Chile is raising the bar with Experimenta

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Three years after launching Experimenta - an innovation capacity building programme for civil servants - Chile’s Laboratorio de Gobierno asked Nesta to review its outcomes. In this blog we cover the key findings from our research and explain why Experimenta is an example of a high quality innovation learning programme that we can all learn from.

The journey of Chile’s Laboratorio de Gobierno over the last three years has been impressive to witness. We first met the team in May 2015 when they had just completed their initial team recruitment and were beginning the challenging process of converting their grand ambitions into reality.

Nesta's Innovation Skills team visiting Laboratorio de Gobierno in May 2015

Since the start of the lab, its strategic priority has been to build innovation capacity and enable innovation in Chile’s public sector. As part of this, they developed a practice-based capacity building programme called Experimenta.

Throughout the programme, civil servants work in teams and focus on a live project in order to ‘learn by doing’. This includes tackling real life public challenges and working to shape the conditions in their institutions to embed and spread innovation methods, tools and skills. While working on their projects, teams are supported with training and mentoring sessions from innovation practitioners, who are also involved in co-designing the programme.

Learning is grounded in the actual experience of solving public challenges together and using innovation methods and tools in real practice.

Now, three years since it launched, the lab felt it was time to take stock and share the outcomes and architecture of the programme with the wider public innovation teams and labs community. They reached out to us in Nesta’s Innovation Skills team to help them:

  • review the outcomes of the programme and identify its unique value
  • reflect on the design of the programme to capture and codify the principles, core elements and structures
  • look ahead and recommend how the programme can be improved and taken to the next level

We have documented our findings and insights in the publication ‘Experimenta: building the next generation of Chile’s public innovators’. In this report we look at the first two editions of Experimenta (2016 and 2017) and try to draw a comprehensive picture of the programme. We aimed to identify the explicit elements, structures and outcomes of the programme, as well as the implicit design decisions that form the so called ‘hidden curriculum’.

Generative group interview with faculty

In order to develop this picture, we studied the programme’s (extensive) documentation (e.g. syllabi), learning materials and evaluations provided by Laboratorio de Gobierno. We supplemented this desk research with interviews with the lab’s innovation capabilities team and also ran generative group interviews with Experimenta’s participants and faculty to learn about their experiences and uncover the programme’s ‘secret ingredients’.

Our research has shown that the outcomes of the Experimenta programme are both real and profound. The programme has not only equipped a sizeable cohort of civil servants (30 teams, 277 participants) with innovation skills in a cost efficient way. It has also demonstrated that learning these skills can go hand-in-hand with solving public challenges while also developing an enabling environment for innovation to happen. The programme has created a renewed sense of belonging and community in participants and a sustained commitment to new ways of working that will endure beyond their participation.

As an example, the research shows that participants have developed skills and adopted new mindsets and ways of working that are more collaborative, people-centred (putting users and people at the heart of decision making) and experimental (adopting a process of continuously testing and improving ideas). This is enabling them to solve public challenges more effectively. We also noticed that the programme has helped participants develop professional identities as ‘public innovators’ and ‘agents of change’, connecting them with a thriving network of like-minded colleagues.

Experimenta’s participants (Santiago cohort, 2016)

These outcomes have been driven by the programme’s high quality learning design. This helped to establish a rigorous and well thought through (explicit) curriculum and a mix of ingredients that constitute the hidden curriculum. These include:

  • a safe space to experiment with new ways of working and collaborating at a cross-institutional level
  • a strong brand that people feel attracted to and want to be part of
  • the ability to effectively manage the social dynamics of an intricate network; the word ‘together’ runs through virtually every activity of the lab – working, learning and solving problems together is at the heart everything they do

In our work with governments around the world, we notice they are increasingly looking for ways to be more innovative and to give their officials the motivation, opportunity and ability to be more experimental in addressing public policy challenges. Laboratorio de Gobierno has set an example of what a high quality innovation learning programme should look like.

It is fair to say that Experimenta is an archetype of an innovation learning programme. With the details contained in this report, we hope that Experimenta can be studied, imitated, replicated and even plagiarised – with due acknowledgement, of course – as we collectively move forward to integrate these approaches and mindsets into the everyday practice of governments around the world.

Spanish version

Creando capacidades para innovar en el sector público: Cómo Experimenta está elevando la vara en Chile

Tres años después de lanzar Experimenta – un programa de creación de capacidades para innovar orientado a servidores públicos – el Laboratorio de Gobierno de Chile pidió a Nesta revisar sus resultados. En este blog cubrimos los hallazgos clave de nuestra investigación y explicamos por qué Experimenta es un ejemplo de un programa de aprendizaje de alto estándar del cual todos podemos aprender.

El viaje del Laboratorio de Gobierno de Chile en los últimos tres años ha sido impresionante de ver. Conocimos al equipo por primera vez en mayo de 2015, cuando acababan de completar el reclutamiento inicial de su equipo y comenzaban el desafiante proceso de convertir sus grandes ambiciones en realidad.

El equipo de Innovation Skills de Nesta visitando el Laboratorio de Gobierno en mayo 2015.

Desde sus comienzos, el Laboratorio tiene como prioridad estratégica desarrollar capacidades para innovar y generar innovaciones en el sector público de Chile. Como parte de esto, desarrollaron un programa práctico de creación de capacidades llamado Experimenta.

A lo largo del programa, los servidores públicos trabajan en equipos y se centran en un proyecto real para 'aprender haciendo'. Esto incluye abordar los desafíos públicos de la vida real y trabajar crear condiciones en sus instituciones que permitan incorporar y difundir métodos, herramientas y habilidades de innovación. Mientras trabajan en sus proyectos, los equipos reciben apoyo con sesiones de talleres y mentorías con colaboradores expertos en innovación, quienes también participan en el diseño conjunto del programa.

El aprendizaje se basa en la experiencia real de resolver problemas públicos en conjunto y utilizar métodos y herramientas de innovación en situaciones reales.

Ahora, tres años después de su lanzamiento, el Laboratorio sintió que era tiempo de hacer un balance y compartir los resultados y la arquitectura del programa con la comunidad de Laboratorios y equipos de innovación más amplia. El Lab contactó al equipo de Innovation Skills de Nesta para ayudarlos a:

  • Revisar los resultados del programa e identificar su valor único.
  • Reflexionar sobre el diseño del programa para capturar y codificar los principios, elementos básicos y estructuras.
  • Visualizar y recomendar cómo se podría mejorar el programa y llevarlo al siguiente nivel.

Hemos documentado nuestros hallazgos y puntos de vista en la publicación “Experimenta: Construyendo la nueva generación de innovadores públicos en Chile”. En este informe, analizamos las dos primeras versiones de Experimenta (2016 y 2017) y tratamos de dibujar una imagen completa del programa.

Nuestro objetivo fue identificar los elementos explícitos, las estructuras y los resultados del programa, así como las decisiones de diseño implícitas que forman el llamado "currículum oculto".

Entrevista grupal generativa con expertos metodológicos.

Para desarrollar esta imagen, estudiamos la documentación (extensa) del programa (por ejemplo, los planes de estudios), los materiales de aprendizaje y las evaluaciones proporcionadas por el Laboratorio de Gobierno. Complementamos esta investigación documental con entrevistas a el equipo de Capacidades para Innovar del Laboratorio, y también realizamos entrevistas grupales generativas con los participantes y expertos metodológicos de Experimenta para conocer sus experiencias y descubrir los "ingredientes secretos" del programa.

Nuestra investigación arroja que los resultados del programa Experimenta son reales y profundos. El programa no solo ha entrenado a una considerable cantidad de servidores públicos (30 equipos, 277 participantes) con habilidades de innovación de una manera rentable. También ha demostrado que el aprendizaje de estas habilidades puede ir de la mano con la solución de los desafíos públicos, al tiempo que se desarrolla un entorno propicio para que la innovación suceda. El programa ha creado un renovado sentido de pertenencia y comunidad en los participantes, y un compromiso sostenido con nuevas formas de trabajo que perdurarán más allá de su participación.

Como ejemplo, la investigación muestra que los participantes han desarrollado habilidades y adoptado nuevas formas de pensar y de trabajar que son más colaborativas, centradas en las personas (poniendo a los usuarios y personas en el corazón de la toma de decisiones) y experimentales (adoptando un proceso de pruebas y mejorar ideas). Esto les permite resolver desafíos públicos de manera más efectiva. También, notamos que el programa ha ayudado a los participantes a desarrollar identidades profesionales como 'innovadores públicos' y 'agentes de cambio', conectándose con una próspera red de colegas de ideas afines, como es la Red de Innovadores Públicos.

Participantes de la versión 2016 de Experimenta en su sede Santiago.

Estos resultados han sido impulsados por el diseño de aprendizaje de alta calidad del programa. Esto ayudó a establecer un currículo riguroso y bien pensado (explícito) y una combinación de ingredientes que constituyen el currículum oculto. Éstos incluyen:

  • Un espacio seguro para experimentar con nuevas formas de trabajo y colaboración a nivel interinstitucional.
  • Una fuerte marca a la que las personas se sienten atraídas y de la cual quieren ser parte.
  • La capacidad de gestionar eficazmente la dinámica social de una red compleja; la palabra "juntos" recorre prácticamente todas las actividades del Laboratorio: trabajar, aprender y resolver problemas juntos es fundamental en todo lo que hacen.

En nuestro trabajo con gobiernos de todo el mundo, notamos que éstos buscan cada vez más formas de ser más innovadores y de dar a los servidores públicos motivaciones, oportunidades y habilidades para ser más experimentales en el abordar los desafíos de las políticas públicas. El Laboratorio de Gobierno ha establecido un ejemplo de cómo debe ser un programa de aprendizaje de innovación de alta calidad.

Es justo decir que Experimenta es un arquetipo de un programa de aprendizaje de innovación. Con los detalles contenidos en este informe, esperamos que Experimenta pueda ser estudiado, imitado, replicado e incluso plagiado, –¡con el debido reconocimiento, por supuesto! – a medida que avanzamos colectivamente para integrar estos enfoques y modos de pensar en las práctica cotidiana de los gobiernos de todo el mundo.

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Diana Hidalgo

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Design and Production Assistant, Innovation Skills

Diana is the Design and Production Assistant for the Innovation Skills team. She works across several programmes to help develop visually engaging and informative content, as well as...

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Bas Leurs

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Bas Leurs

Head of Learning Experience Design

Bas is Head of Learning Experience Design in the Innovation Skills team. His role is to ensure that Nesta’s learning experiences – whether online or face-to-face – are high quality, ...

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Paulina Gonzalez-Ortega

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Learning Experience Designer, International Innovation

Paulina is Learning Experience Designer for the Global Innovation Policy Accelerator, a 14 country collaborative development programme for senior innovation policymakers. She oversee...

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